Согласно новому исследованию, знаменитый марсианский метеорит Аллан Хиллз 84001 (ALH84001) содержит природные органические молекулы возрастом 4 миллиарда лет, углеродсодержащие строительные блоки жизни, какими мы их знаем.

И это еще не все. Органические вещества содержат азот, еще один ингредиент, от которого зависит жизнь на Земле, и они были обнаружены в карбонатных минералах, которые обычно образуются в грунтовых водах. Таким образом, открытие добавляет к появившейся в далеком прошлом картине влажного и потенциально пригодного для обитания Марса, говорят члены исследовательской группы.

Строительные блоки жизни найдены в знаменитом Марсианском метеорите

Фрагмент обломка марсианского метеорита ALH84001 (слева). Увеличенная область (справа) показывает карбонатные зерна оранжевого цвета на вмещающей ортопироксеновой породе.
(Изображение: © Koike et al. (2020) Nature Communications)

Эта картина была дополнена целым рядом наблюдений в течение многих лет, в том числе недавней деятельностью марсохода НАСА “Любопытство”. В результате наблюдений “Любопытства” были обнаружены также древние местные органические вещества, а робот размером с машину обнаружил в месте своего исследования – в кратере Гейл шириной 96 миль (154 километра), расположенном на Красной планете, – следы долгоживущей озерно-речной системы. (Марс сегодня, конечно, совсем другой; планета перешла в холодный и сухой мир около 3,5 миллиардов лет назад, после того как потеряла большую часть своей атмосферы в космосе).

Ученые считают, что ALH84001 был сорван с Марса мощным ударом 16 миллионов лет назад и упал на Землю намного позже, около 13 000 лет назад.

Метеорит, который был обнаружен в Антарктиде в 1984 году, был в центре внимания и раньше. В 1996 году группа исследователей под руководством Дэвида Маккея из Космического центра НАСА в Джонсоне утверждала, что нашла убедительные доказательства жизни древних микробов на Марсе в ALH84001. Ученые процитировали четыре основные линии доказательств, одна из которых касалась карбонатных глобул и органических молекул.

Научное сообщество в целом сочло этот набор доказательств неубедительным, подчеркнув, что абиотические факторы могут объяснить эти наблюдения. Однако авторы исследования придерживаются своих первоначальных выводов, и дебаты по ALH84001 продолжаются и по сей день.

В новом исследовании ученые под руководством Мидзухо Коике из Института космоса и астронавтики Японского агентства аэрокосмических исследований по-новому взглянули на Марсовую породу. Группа использовала новые и высокоточные аналитические методы, в том числе тип рентгеновской спектроскопии, для обнаружения азота в ALH84001 и прослеживания его до карбонатных минералов.

По словам членов команды, это было впервые; до этого никто не находил азотсодержащие органические вещества в горной породе. Исследователи считают, что органические вещества попали в ловушку в карбонате около 4 миллиардов лет назад; они сказали, что их методы минимизировали шанс земного заражения.

Очевидно, что органика не является свидетельством жизни на Марсе; такие соединения могут вырабатываться как абиотически, так и биологически. Есть и другие важные вопросы об органике ALH84001, например, где она образовалась.

“Есть две основные возможности: либо она пришли из-за пределов Марса, либо образовалась на Марсе”, – говорится в заявлении соавтора исследования Ацуко Кобаяси из Института наук о Земле при Токийском технологическом институте.

“В начале истории Солнечной системы на Марс, вероятно, поступало значительное количество органического вещества, например, от богатых углеродом метеоритов, комет и частиц пыли”, – добавил Кобаяси. “Некоторые из них, возможно, растворились в [марсианском] рассоле и оказались в ловушке внутри карбонатов”.

Ученые имеют шанс в скором времени добиться реального прогресса в вопросе о Марсе. Марсоход “Марс 2020” НАСА “Персеверанс”, запуск которого запланирован на июль, будет охотиться за признаками древних организмов Красной планеты и собирать образцы для будущего возвращения на Землю. Как только этот нетронутый материал Марса приземлится здесь – а это может произойти уже в 2031 году – исследователи всего мира смогут рассмотреть его в деталях.

Новое исследование было опубликовано 24 апреля в интернете в журнале Nature Communications.